La taille n'est pas importante pour les poissons dans la plus grande extinction massive de tous les temps



  

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IMAGE: Poissons dans les mers triasques de Chine 8 millions d'années après la crise de l'extinction.
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Crédit: Brian Choo ©

  

La compréhension des menaces modernes en matière de biodiversité et d'extinction est importante. Il est généralement supposé qu'être grand contribue à la vulnérabilité lors des crises d'extinction.

Cependant, des chercheurs de l'Université de Bristol et du Centre Chengdu du China Geological Survey ont constaté que la taille n'a joué aucun rôle dans l'extinction du poisson pendant la plus grande extinction massive de tous les temps.

L'étude a porté sur l'évolution des poissons osseux pendant l'extinction de masse Permian-Triassic il y a 252 millions d'années. Au cours de cette crise, près de 90 pour cent de toutes les espèces sur Terre ont été tuées par des changements climatiques massifs déclenchés par d'énormes éruptions volcaniques en Russie.

Les gaz éruptifs ont conduit à des pluies acides dans le monde entier et à un réchauffement atmosphérique allant jusqu'à 20 degrés centigrades. Les plantes tuées et les sols ont été dépouillés par les précipitations et ont été lavés dans la mer. Les océans ont également été chauffés et la vie a fui des tropiques.

On s'attendait à ce qu'une caractéristique clé de l'extinction aurait été la taille du corps: les grands animaux subiraient d'abord la chaleur et le stress de famine. Cependant, dans le nouvel article, publié aujourd'hui dans [Paléontologie il est démontré que les poissons plus gros n'étaient plus susceptibles de disparaître que les petits poissons.

L'étude a utilisé un résumé détaillé de toutes les informations sur les poissons fossiles dans une période de plus de 100 millions d'années, bien avant ou bien après la catastrophe. L'information sur la taille du corps a été identifiée pour plus de 750 de ces poissons, et des calculs multiples ont été réalisés pour permettre des variations sous la forme de l'arbre évolutif et la datation exacte de toutes les espèces. Le résultat était clair: la taille du corps ne présentait aucun avantage ou inconvénient à la pêche pendant la crise.

Le chercheur principal, le Dr Mark Puttick du Natural History Museum et l'École des sciences de la Terre de l'Université de Bristol, a expliqué: «Ces résultats poursuivent la tendance des études récentes qui suggèrent que la taille du corps n'a joué aucun rôle dans la détermination de l'espèce qui survit ou disparaît. Est le résultat inverse qu'on s'attendrait, mais fournit un soutien croissant aux études antérieures qui montrent que la taille du corps ne joue aucun rôle dans la sélectivité de l'extinction. "

L'équipe a exploré le plus grand ensemble de données utilisé dans une analyse de ce type et a appliqué une gamme de modèles évolutifs de calcul pour comprendre ces modèles en profondeur. Les modèles tiennent compte des incertitudes dans la qualité des données fossiles et de l'arbre évolutif reconstruit, et le résultat était clair.

Le professeur Michael Benton, également de l'Université de Bristol, a ajouté: "Ce sont des résultats passionnants. Ce qui importe également, c'est que nous avons pu déployer de nouvelles méthodes dans l'étude qui tiennent davantage compte des incertitudes.

"Les méthodes sont basées autour d'un arbre évolutif détaillé, donc, contrairement à la plupart des travaux antérieurs sur le terrain, nous avons prêté attention aux relations de toutes les espèces considérées"

Professeur Shixue Hu, chef de la China Geological Survey: "C'est génial de voir ce nouveau travail d'analyse. Nous avons pu inclure de nombreux nouveaux fossiles à partir de nos biotas exceptionnels en Chine, et nous pouvons voir l'impact total de l'extinction et Le rétablissement subséquent de la vie pendant le Triassique ".

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